История первая.
Привет! Меня зовут Доминик. Я хороший парень, добрый, милый, умный, веселый, чёртовски красивый и, главное, очень скромный! Нет, серьёзно, я – скромный. Не люблю привлекать внимание к собственной персоне, поэтому всегда стараюсь держаться в тени и, как говорит один мой знакомый, «не высвечивать». При моей работе это, кстати, жизненно необходимое качество. Но об этом позже.
Прекрасная летняя ночь. Прохладный ветер колышет занавеси из тончайшего ниградского шелка. Лунный свет заливает коридор молочной белизной, рисуя квадратики на паркете красного дерева, по которым мягко ступаю я, стараясь ничем не выдать своего присутствия. Из бального зала доносится красивая мелодия, но в этой части особняка её почти не слышно. Там веселится народ, а здесь никого нет, кроме меня. Кто-то может спросить, почему я не развлекаюсь вместе со всеми? Не люблю шумные компании напыщенных богачей. К тому же меня не приглашали. И вообще это не мой дом. Тогда возникает другой, вполне логичный вопрос – что я здесь делаю? Ответ скрывается за дверью кабинета, до которой я как раз добрался.
По-девичьи тонкая ладонь с длинными пальцами (тоже, кстати, очень подходящая особенность для выбранной мной профессии) пробегается по резным завитушкам на двери, снимая наложенное на неё сторожевое заклинание, и опускает металлическую ручку.
Я затаил дыхание, но сигналка не сработала, а, значит, я всё сделал правильно. Был у меня однажды случай – с похмелья чего-то напутал и вместо того, чтобы отключить заклинание, я усилил его звуковую составляющую. Представляете – ночь, все мирно спят в своих кроватках и тут раздается оглушительный вопль баньши-истерички! Видят боги, меня чуть самого инфаркт не хватил!
С тех пор у меня сухой закон - перед работой ни капли алкоголя, а то еще поседею раньше времени. У меня и так волосы непонятно какого цвета - то ли каштановые, то ли тёмно-рыжие - для полного счастья только седых прядей не хватает!
Зайдя в кабинет, я тихонько притворил за собой дверь и огляделся. Маленький диванчик с горой подушек, рядом два кресла, низенький столик, камин, над ним висит портрет в золоченой раме. Я скользнул по нему взглядом – дамочка не первой свежести со стервозным выражением лица в бордовом платье, ничего особенного. Богатая обстановка кабинета меня мало интересовала, поэтому разглядев в дальнем углу книжный шкаф, я направился к нему.
Так, так… третья полка, седьмая книга слева, потом пятая полка и четвёртая справа… Есть!
Тихий щелчок, и на стене рядом со шкафом открывается прямоугольное отверстие, замаскированное под рисунок на обоях, даже с моим острым зрением невозможно разглядеть тайник в закрытом состоянии.
Что у нас здесь? Ага, замок типа «персидский калиф», сторожевой пес и теневая ловушка.
Пф-ф… Банально!
Пса переключаем на ручной режим и меняем пароль активации – пусть потом голову поломают на досуге, пытаясь узнать, каким словом теперь вызывается призрачная собака, науськанная вцепляться в горло взломщика. Ловушку просто отключаем, а для замка подбираем отмычку. Я стянул с пальца перстень с бирюзовым камнем и приложил к дверце сейфа. Артефакт начал перебирать хранящиеся в «памяти» ключи в поисках подходящего. Удобная штука, кстати. Перстень запоминает каждый вскрытый сейф и в следующий раз просто находит тот способ, которым я его открывал.
Ну, вот и всё. Камень мигнул голубым, сообщая, что нашел необходимый ключ. Я повернул перстень по часовой стрелке, заклинание сработало, и дверца приоткрылась. Обрадованный, я поцеловал артефакт и надел обратно на палец.
Чудненько!
А вот, собственно, и то, ради чего я пришел в особняк губернатора Вестлимской империи на ежегодный летний бал, вырядившись в парадный мундир офицера Гэлдерского полка и подделав приглашение (я же говорил, что меня сюда не звали).
«Медовая роса» - ожерелье из желтых алмазов стоимостью в три тысячи золотых.
- Иди ко мне, моя красотулька! – прошептал я, беря ожерелье с бархатной подушечки.
Теперь можно и домой. С хозяевами прощаться не будем, думаю, они простят мне мою грубость, как-никак скоро у них будут проблемы посерьёзнее неучтивого гостя.
Я хмыкнул, закрывая сейф.
- Ууууууу! - завыла сигналка, постепенно прибавляя громкость.
Ах, ты ж, мгран хвостатый! Ну что за параноики ставят оповещение не на открытие, а на закрывание дверцы?!
С тихим хлопком домашней сети порталов в кабинете появились трое стражников, перекрывая выход. Мускулистые парни в чёрной форме наставили на меня стандартные мечи-полуторники, посверкивающие антимагической защитой.
Я мило улыбнулся и поднял руки, показывая, что безоружен, а то любят эти типы сначала засветить пульсаром, а потом спрашивать, кто ты такой и что тут делаешь? Хотя в моём случае и так понятно, кто и что.
Почти сразу же прибежал и запыхавшийся губернатор. Вытирая вспотевшую лысину платочком, он посмотрел на стражу и перевел взгляд на меня.
- Здрасьте! – я улыбнулся еще шире и помахал ручкой.
- Ты кто такой? – вопросил он, пытаясь увязать в голове офицерский мундир и зажатое в кулаке ожерелье.
Никогда не любил отвечать на провокационные вопросы. Кто такой? Как зовут? Где живешь? Мне, между прочим, мама в детстве говорила, что с незнакомыми дядями разговаривать нельзя и уж тем более не стоит отвечать на их вопросы. Мало ли что у них на уме? Вдруг они маньяки-извращенцы или, хуже того, грабители какие-нибудь? А я им и адрес, и состав семьи, и всё генеалогическое древо до десятого колена распишу! Нехорошо получится.
- Поздравляю! – вместо ответа гаркнул я с самым восторженно-идиотским выражением лица, на которое только был способен.
- С чем? – не понял губернатор.
- Вам оказана великая честь! – еще более торжественно заявил я.
Стражники тоже подрастерялись и немного опустили мечи, переглядываясь между собой и оглядываясь на губернатора.
А я между тем продолжал:
- Ликуйте! Радуйтесь! Можете даже падать ниц в благоговейном экстазе, я не возражаю! – милостиво разрешил я.
Недоумение и растерянность достигли своего апогея. Отлично! Публика доведена до нужной кондиции, теперь можно переходить к главной новости.
- Вас только что ограбил знаменитый Хвостатый вор Доминик!
Немая сцена.
- Ты? – недоверчиво спрашивает губернатор.
- Я! – отвечаю я гордо.
- А почему хвостатый? – интересуется один из стражников.
Это моя самая любимая часть!
- А вот почему! – я схватил ожерелье в зубы, лукаво подмигнул и щелкнул пальцами.
Вспышка света, туманная завеса, сноп искр – немного спецэффектов от лучшего иллюзиониста с Колдовской ярмарки и по совместительству моего хорошего друга Рамона. Мне вспомнилась его любимая фразочка: «Трах, бах! И можешь подбирать золото вперемешку с отпавшими челюстями зрителей!»
Фокусы Рамона - беспроигрышный вариант; пока ошалевшие стражники пытались проморгаться после ослепившей их вспышки, я проскочил между ними и, гордо задрав хвост, выскочил в коридор.
Добавим веселья в скучный вечер!
Пробежав по коридорам, я вприпрыжку спустился по лестнице и, где-то на середине перескочив через перила, взмыл над толпой гостей, приземлившись точнехонько на голову хозяйке вечера, той самой стервозной дамочке с портрета.
- Аааа! - завизжала она.
Дурной пример, как известно, заразителен, так что уже через пару секунд криками наполнился весь зал. Гости кинулись врассыпную, распихивая друг друга и натыкаясь на столы с закусками.
- Крыса! – вопила какая-то тётка, тыча в меня пальцем с массивным золотым кольцом.
Я аж замер от такого неслыханного оскорбления и, выплюнув ожерелье, обиженно сказал:
- Сама ты крыса, глаза раскрой, курица слепая! Я – лис!
- АААА! Изыди, нечисть! – закричала она, падая в обморок, попутно резво отползая под стол.
- Тьфу на вас! – я подхватил свои алмазы и побежал к выходу на балкон.
В саду тоже были слышны крики перепуганных гостей, им вторили присоединившиеся к веселью стражники, а всё перекрывал могучий бас губернатора:
- Взять его! Поймать вора!!
Ага, размечтались. Меня уже давно и след простыл!
Зато благодаря моему вмешательству этот бал все запомнят надолго, особенно семья губернатора! И вообще он мне еще спасибо должен сказать, ведь мало кому выпадает такая честь – быть ограбленным самим Домиником, легендарным Хвостатым вором!

История вторая
- Вы так прекрасны! – с придыханием заявляет барон Де Фантель, припадая слюнявыми губами к моей руке.
- Хи-хи.
- У вас такая нежная кожа!
Вот паразит! Уже успел наполовину стянуть перчатку и погладить запястье, забираясь под рукав. Я шлепнул его веером по шаловливым пальчикам и кокетливо захихикал, про себя придумав еще один способ извращенной мученической смерти этого гадкого типа. Триста пятьдесят седьмой по счету… За последние пять минут…
Ну да, у меня богатая фантазия и хорошее воображение, я разве не говорил? Кстати, привет! Это снова я – Хвостатый вор Доминик! Соскучились? А уж я-то как!
- Вы такая скромница! – воскликнул барон, даже не подумав ослабить натиск. Я мужественно стиснул зубы и продолжил изображать из себя типичную пустоголовую барышню, осчастливленную вниманием властьимущего богатея.
Что? Вас удивляет то, что я одет в женское платье? А представьте, как был удивлен я, когда пытался натянуть на себя это садомазохистское нечто, именуемое корсетом, и не запутаться в многочисленных юбках, рюшках и ленточках!
Девушки! Я перед вами преклоняюсь, честное слово! Как вы умудряетесь в этом ходить?! Для меня это самая великая загадка вселенной.
И еще не понятно, чему я удивлялся больше – конфигурации платья или тому, что я действительно решился его надеть? Такие бредовые идеи мне еще в голову не приходили. Кажется. Хотя…
Но вернемся к нашим баранам. Точнее, к барону.
Вот он, пышущий жаром и гормонами, напрягает заплывшие от бездействия мозги в жалких потугах придумать какой-нибудь сногсшибательный комплимент, чтобы сокрушить неприступный бастион моей девичьей чести!
Бррр… Жуть-то какая! Мграна мне в печёнку, как я докатился до жизни такой?!
Я тоскливо закатил глаза и стал успокаивать себя тем, что ждет меня наверху в спальне барона, под парчовым балдахином его кровати. Такой большой, неимоверно притягательный, пульсирующий от скрытой в нем энергии, такой желанный для меня… артефакт невидимости!
- Леди Ника, - обратился ко мне Де Фантель, придвигаясь еще ближе, - вы райский цветок среди огородных сорняков! Позвольте мне услышать ваш сладкий голосок…
- Мгран шетт! – басовито взвыл я, чуть не разрушив всю конспирацию, когда этот гад практически повалил меня на маленький диванчик в одной из ниш бального зала. Барон поперхнулся от неожиданности.
Так надо срочно исправлять ситуацию!
- Ах, Чарльз, вы такой негодник! – фальцетом пропел я, подражая женскому голосу и обворожительно улыбаясь. Вроде пронесло.
Обнадеженный, Фантель снова пошел в атаку.
- А какие у вас чудесные глаза! Я никогда не видел ничего столь восхитительного!
Вот шельмец! Нашел-таки моё слабое место!
С самого раннего детства я гордился и восхищался цветом своих глаз. Шартрезовые, жёлто-зелёного оттенка, меняющие яркость в зависимости от цвета моей одежды, они никого не могли оставить равнодушным. Чем я беззастенчиво пользовался уже лет с трёх, начав с добродушных бабулек, желающих угостить миленького мальчика вкусным пирожком или сладкой булочкой. По мере взросления контингент менялся, но женщины любых возрастов по-прежнему остаются для меня самой легкой добычей. Слишком уж они падки на смазливую мордашку с чересчур мягкими, женственными чертами, хитрую многообещающую улыбку и необычные глаза.
Неудивительно, что я вырос немного тщеславным и самовлюбленным. Но я же не виноват, что уродился таким красавчиком!
Готовясь к этому делу, я долго пытался придумать план, как мне добраться до сейфа, расположенного над кроватью барона. Как ни крути, а это оказывалось задачей невыполнимой. На двери в спальню стояло столько охранных заклинаний, что даже при всей моей сноровке понадобилось бы минут пятнадцать, чтобы их снять. Но вряд ли бы стражники, слуги, да и сам Фантель позволили мне четверть часа стоять посреди коридора и планомерно размагичивать ловушки.
Поэтому случайно пойманный влюбленный взгляд подавальщицы в таверне натолкнул меня на гениальную идею, в результате коей я оказался на приёме в доме барона в миленьком изумрудном платье, от которого мои глаза приобрели более тёмный зелёный оттенок.
- Леди Ника, я сражен вашим взглядом в самое сердце! – напомнил о себе Чарльз, возбужденно пыхтя мне в ухо.
Как же он меня достал! Пора заканчивать с этим маскарадом!
- А хотите, я покажу вам свою коллекцию подсвечников?
- Ох, барон, ну я право не знаю, - залепетал я, хлопая ресничками.
- Она в моей спальне…
- Пойдемте! – я вскочил, схватив его за руку.
Фантель опешил от такой прыти и резкой перемены настроения, но тут же радостно заулыбался и, лепеча какую-то романтическую ерунду, повел меня к лестнице.
Неприступная дверь мгновенно распахивается перед хозяином, я замечаю лишь слабую голубоватую дымку деактивированных заклинаний и вот, наконец, долгожданный сейф. Теперь-то ты мой и никто нам не помешает!
- Никуся, - зовет барон, о котором я уже успел напрочь позабыть.
- Чего? – спрашиваю я своим обычным голосом.
- Дорогуша, - Фантель окидывает меня маслянистым взглядом, не заметив перемены в речах «девицы».
- Знаешь, Чааарльз, - протянул я, запустив руку в лиф платья. Мужчина выпучил глаза, наблюдая за моими действиями и чуть ли не захлебываясь слюной.
- Ты мне порядком надоел! – из района женских прелестей я выудил маленький стеклянный шарик и, раздавив его в ладони, протянул барону. Тот сообразил, что моё поведение мало соответствует любовному тет-а-тету, на который он рассчитывал, и дёрнулся в сторону двери позвать охрану.
Но, как говорит один мой знакомый – «поздняк метаться, когда мгран за …кхм… горло держит».
Я сдул серебристую пыльцу в лицо Фантелю.
- И перед тем, как вы погрузитесь в долгий здоровый сон, запомните, что вас сейчас будет грабить знаменитый Хвостатый вор!
С озорной улыбкой я кое-как стащил с себя опостылевшее платье, разорвав шнуровку. Под ним оказались брюки и простая рубашка. Барон тяжело осел на пол, продолжая хлопать глазами, но уже не в силах произнести ни звука, не то что сотворить какое-то заклинание.
Вскочив на кровать, я за считанные мгновения разобрался с сейфом и достал вожделенный артефакт.
Чарльз сглупил, сосредоточив всю защиту на двери и не поставив даже малюсенькой ловушки на механизм замка. Пробраться в спальню действительно было сложно, а вот забрать артефакт и, активировав его, сбежать через окно уже проще простого.
- Спасибо за чудесный вечер и кучу комплиментов! – поблагодарил я, взбираясь на подоконник, - И простите, что свидание не удалось, но вы не в моём вкусе!
В сонных, закрывающихся глазах барона Де Фантеля мелькнуло возмущенное негодование, но я уже выбрался на карниз и начал спускаться по оплетенной виноградной лозой стене.
Было весело! Надо как-нибудь повторить!
Хотя нет, платье я больше не надену!!

История третья
Колдовская ярмарка – самая популярная и большая торговая зона всех миров! Здесь можно найти всё, что угодно, от длинношерстных крокозябр и мохноногих кошкокрылов до алмаза с мой кулак или шкатулки из полосатой искрящейся древесины. Артефакты, амулеты, магически заряженные безделушки для колдуна любой стихии. Обычные драгоценности, а также разнообразные наряды для самых взыскательных модниц. Оружие всех известных рас – колющее, режущее, метательное - мечи, топоры, булавы, алебарды, луки, арбалеты, пики, копья и так далее, и тому подобное. Древние свитки и печатные книги. Живых рабов и мраморные скульптуры – кому, что больше нравится. Гобелены ручной работы и мазню пьяных гоблинов. Серьёзно, в некоторых мирах их «картины» стоят по несколько сотен золотых монет, хотя на них изображено какое-нибудь пятно и пара линий. Кажется, это называют экспрессионизмом или авангардом? Честно говоря, я не очень разбирался в подобной художественной ерунде, считая, что деньги можно потратить с куда большей пользой.
Ярмарка понравилась мне с первого взгляда и навечно поселилась в моём честном, воровском сердце. Здесь был такой простор для воображения и применения грабительских навыков, что у меня дух захватывало!
Однако в этой прекрасной бочке мёда была и своя ложка дёгтя, куда же без этого? Медведем, портящим мне всю малину, были Стражи. Крутые мужики в чёрных плащах и шляпах-цилиндрах, скрывающие лица за белыми масками, следящие за порядком на территории Колдовской ярмарки.
Я, разумеется, понимаю, что такое прекрасное место, где собраны все мало-мальски ценные вещи, а так же любое барахло, которое удастся кому-нибудь всучить за баснословные деньги, со всех известных миров не может не привлечь определенный контингент (ярким примером этого является и моё присутствие на ярмарке) и, чтобы эти сокровища не растащили по карманам, Стражи просто необходимы, но - ксо тха ел’ла! - как же они мешают!!!
Вот для того, чтобы не попасться в их нежные ручки, которые меня с радостью придушат в горячих объятиях за всё хорошее и плохое, что я успел сделать за свою короткую жизнь, мне и приходится постоянно наряжаться и выдавать себя за различных купцов, баронов, офицеров, магов, а иногда даже и девиц. Брр! Как вспомню, так вздрогну!
Но сегодня всё было пристойно. Я изображал виконта Николя Домаселя, скучающего аристократа, помешанного на магических зверюшках и посетившего Колдовскую ярмарку в поисках какого-нибудь экзотического животного.
Такова была моя легенда, а правда состояла в том, что я – знаменитый Хвостатый вор Доминик – решил заполучить перо серебряного ворона. Эта птичка была очень редкой и стоила неприлично большую кучу денег, а их перья являлись важнейшим компонентом омолаживающего зелья.
Полагаю, название сего эликсира достаточно красноречиво объясняет причину редкости данных созданий?
На сегодняшний день все вороны, а так же их перья, находятся под охраной, но мне пообещали весьма впечатляющий гонорар для того, чтобы поднапрячь извилины и придумать, как раздобыть заветное пёрышко.
Это и возвращает нас к Колдовской ярмарке, а точнее, к магическому зверинцу магистра Асфодэра, который собрал в одном месте крайне редкие и удивительные экземпляры магической фауны и выставил их на всеобщее обозрение за символическую плату в пять золотых.
Вроде немного, но желающих посмотреть на диковинных зверюшек было столько, что магистр деньги лопатой загребал! Надеюсь, не той, которой прибирались в вольере с рогатым мамонтом.
Вот и я присоединился к толпе любопытствующих да праздношатающихся зевак и прохаживался от одной клетки до другой, рассматривая не столько животных, сколько развешанные тут и там охранные заклинания, пытаясь определить, смогу ли я их отключить. И еще надо придумать, как забрать пёрышко у птички. Вряд ли ворон спокойно отнесется к ощипыванию. Уж как бы эта часть не оказалась самой сложной.
- А вы разве не слышали об этом? – донесся до меня удивленный голос пышногрудой тётки в национальной одежде северного Милуона – цветастом халате с длинными рукавами и широким поясом.
- О чем это вы? – полюбопытствовала её спутница, такая же упитанная женщина средних лет.
Я невольно прислушался, под прикрытием внушительных дамских форм разглядывая вырезанную на небольшом заборчике печать сторожевого пса.
- Об этом же сейчас вся ярмарка гудит! – поразилась её неосведомленности первая, наверняка про себя злорадствуя и радуясь возможности посплетничать. – Нашли знаменитый кадуцей Хиллары!
Тётенька ахнула, прижав руки к груди и выпучив глаза. Признаюсь, я тоже отвлекся от ловушки и уже с неподдельным интересом стал слушать дальнейший разговор. До меня доходили кое-какие слухи, но я был слишком занят делом с вороном, так что не успел выяснить деталей этого невероятного события.
- Говорят, какая-то рыжая девица в компании здоровенного орка, наёмника, да бледнолицего мальчишки купили за него эльфийку!
- Да ладно?! Разве длинноухих продают? – засомневалась вторая женщина.
- А эту продавали! – упрямо повторила её подруга. – Уж не знаю, как и что, но эта шайка-лейка прошла лабиринт, - рассказчица понизила голос для пущего эффекта, - а после них там всё рухнуло!
- Да быть не может!
- Вот те круг! – побожилась толстуха, сделав священный жест своей веры. - Весь холм просел! Там теперь яма размером с дом нашего градоправителя!
- Ооо, - видимо, впечатленная предложенным сравнением, протянула другая.
«Ого!» – согласился с ней я. Действительно, заполучить кадуцей Хиллары было великим достижением. Многие охотники за сокровищами, наёмники, жаждущие наживы, и воришки, мечтающие подзаработать, облизывались на этот артефакт, но мало кто из них рискнул лично за ним отправиться. А те, кто всё же решился на сей подвиг, так и не вернулись из лабиринта.
«Хотел бы я посмотреть на тех, кому удалось его достать», - подумал я про себя с неким восхищением и даже уважением. Может, я бы потом у них его и стащил, почему нет? Всё проще, чем идти за кадуцеем в подземелье, полное ловушек.
- Ваша милость! – распахнув объятия, с заискивающей улыбкой ко мне направлялся сам магистр Асфодэр. Видимо, ему уже донесли, что зверинец посетил виконт, приближенный к особе королевского рода. Если уж я притворяюсь влиятельной личностью, то только из высших кругов!
- Для меня большая честь приветствовать вас! – Асфодэр склонился в почтительном поклоне. Дамы из Милуона с любопытством смотрели на нас. Я обворожительно им улыбнулся, чем добавил еще более колоритный повод для сплетен, которые эти болтушки наверняка разнесут по всей ярмарке.
- Рад встрече с вами, магистр, - в свою очередь поздоровался я, приготовившись к получасовому расшаркиванию и вежливым заверениям во взаимном восторге от знакомства.
И как аристократы это терпят? Я бы свихнулся уже через пару месяцев. Всё-таки хорошо, что я птица вольная и не обязан соблюдать весь этот глупый церемониал. И, кстати, о птичках!
- Я слышал, у вас есть и серебряный ворон? – как бы невзначай поинтересовался я, вклинившись в образовавшуюся паузу.
- Да, - подтвердил магистр. – Это гордость моей коллекции!
- Как интересно! – воскликнул я. – И могу я полюбоваться на эту жемчужину?
- Ну, разумеется, - Асфодэр радостно встрепенулся и, указав на одну из тропинок, повёл меня к вольеру ворона, рассказывая о его неземной красоте и необычайной ценности.
Ну, уж, пожалуй, о ценности я знал побольше магистра, так что особо не вслушивался в прочувствованные речи, больше внимания уделяя установленным повсюду ловушкам.
Даа, охранялся зверинец не хуже некоторых известных мне замковых сокровищниц! Придётся изрядно попотеть, пробираясь сюда после закрытия.
- А вот и он! – мужчина театральным жестом взмахнул рукой в сторону большой клетки, в центре которой рос невысокий дубок с раскидистыми ветками. На фоне зеленой кроны серебристое оперение ворона выделялось, как белая лилия среди алых роз.
- Восхитительно! – выдал я ожидаемую магистром реакцию, в восхищении приблизившись вплотную к прутьям и собираясь взяться за них, якобы для того, чтобы лучше рассмотреть ворона, а на самом деле прикрепить маленький амулетик, который должен был мне помочь потом вскрыть замок.
- Ах, нет, нет! – дернул меня за плечо Асфодэр, оттаскивая назад.
Я высокомерно вздернул бровь, и рука тут же убралась.
- Прошу прощения, Ваша милость, - извинился мужчина, - но к решетке нельзя прикасаться. На неё наложено специальное заклинание, реагирующее на всех людей, кроме меня и главного смотрителя.
- Вот как? – я внешне равнодушно посмотрел на клетку, про себя скрипнув зубами от досады. И как мне в неё пролезть в таком случае?
Тут откуда-то донеслось радостное тявканье, затем звон бьющейся посуды и возмущенная ругань. Я обернулся на шум и увидел невероятную картину – по дорожке мчалась лиса, распушив рыжий хвост и высунув язык, за ней, подобрав юбки одной рукой и сжав в другой осколок блюдца, бежала молоденькая девушка-служанка и вся процессия сопровождалась удивленными криками спешно расступающихся посетителей.
Лисичка дернула хвостом и, преодолев последние пару метров в полёте, приземлилась прямо в объятия магистра Асфодэра.
- Ах ты, негодница, - ласково пожурил её мужчина, - что на этот раз учудила?
- Столик, накрытый к чаю, опрокинула! – наябедничала девушка.
- Столик? – переспросил магистр. – Безобразница!
Рыжая мордочка виновато опустилась, но особого раскаяния я на ней не заметил.
- Можешь идти, Криста, - отпустил служанку Асфодэр, почесывая зверька за ушком.
Лиска блаженно прикрыла глаза, и я не смог сдержать тихого смешка – неужели я так же выгляжу, находясь в звериной ипостаси и кайфуя, когда меня гладят редкие друзья, знающие, что я оборотень?
Моё фырканье не осталось незамеченным – ухо дернулось, и жёлтые глаза моментально распахнулись, уставившись на меня.
- Простите за это недоразумение, виконт. Виви - такая шалунья!
- Виви?
- Да, моя любимица, - лиса потянулась ко мне, заинтересованно принюхиваясь.
- Она тоже магическая? – спросил я, насторожившись. Еще не хватало, чтобы она распознала мою звериную сущность и как-то сообщила о ней магистру!
- Нет, совершенно обычная.
Лисичка забавно чихнула, потерев нос лапкой, и нетерпеливо заёрзала, выбираясь из рук Асфодэра.
- Ну что ты? – мужчина не понимал, чего хочет его питомица, а вот я, кажется, догадался.
Виви взобралась на плечо хозяина и перепрыгнула с него на моё, ткнувшись мокрым носом в шею.
- Похоже, вы ей понравились! – рассмеялся он.
Я несколько натянуто улыбнулся в ответ, стаскивая лисицу с плеча. «Понравился» - это еще слабо сказано. Судя по поведению рыжей плутовки и издаваемым ею звукам, привлекательной для противоположного пола является не только моя человеческая половина, но и звериная. Проще говоря, Виви признала меня подходящим для… кхм… продолжения рода и сейчас активно давала понять, что очень даже не против завести от меня несколько маленьких, пушистеньких лисят.
Тха ксалли! Я сюда за вороном пришел, а не шашни с всякими рыжими вертихвостками заводить!

***
В зверинец я вернулся ночью. Перелез через ограду, временно отключив блуждающий по ней поисковый импульс и, неслышно ступая, пошел по намеченному во время экскурсии маршруту. Врожденное чутьё, многолетняя практика и один полезный артефакт, висящий на шее, позволяли мне обходить установленные на дорожках ловушки, так что до клетки с вороном я добрался относительно легко, а вот дальше начались сложности.
Рассмотрев все варианты, я пришел к выводу, что попасть в вольер смогу, только сменив ипостась. Но даже в этом случае я не был уверен, что ворон спокойно отнесется к вторжению в свои покои и не поднимет шум, огласив округу возмущенным карканьем. Но, как говорится, мграна бояться – в лес не ходить, так что я прикрыл глаза, скользнув в омут трансформации, и через секунду стоял на земле четырьмя лапами, распушив рыжий хвост с белой кисточкой.
Тэк-с, приступим!
Я трусцой побежал к клетке, преодолевая оставшееся расстояние, как обострившийся слух уловил радостное повизгивание и лёгкий топоток. Прижав уши, я обернулся в сторону звука, запоздало сообразив, что он может означать.
Днём мне кое-как удалось избавиться от озабоченной лисицы, вернув её хозяину, недоумевающему о причинах столь странного поведения своей любимицы. Виви тоскливо подвывала и норовила вырваться из рук Асфодэра, так что магистр был вынужден извиниться и отнести зверька в свой кабинет, расположенный в домике смотрителя.
И вот сейчас эта любвеобильная плутовка мчалась ко мне во весь опор.
Мгран меня за ногу!
Виви затормозила в последний момент и смачно лизнула меня в нос, а затем начала возбужденно вертеться и скакать вокруг, издавая восторженные звуки. Не выдержав этого мельтешения, я рявкнул для острастки, и лиска тут же шмякнулась на собственный хвост, обиженно опустив мордочку и глядя большими золотистыми глазами.
Знаю я этот взгляд. Человеческие девушки смотрят так же, только еще навернувшихся слёз не хватает для полного эффекта. Но Виви компенсировала их тоскливым скулежом.
Вот… женщины… чтоб им!
Я закатил глаза, покачав головой.
Лисичка восприняла это как мою капитуляцию и вновь лизнула шершавым язычком.
Ну и что мне делать? Как достать перо ворона, если рядом вертится эта влюбленная вертихвостка?
А это идея! Все животные, наверняка, привыкли к Виви и не реагируют на неё, а серебристый пернатик вряд ли сможет отличить одну лису от другой, для него мы все на одну морду. И, значит, я могу спокойно проскользнуть в его клетку и выдрать пёрышко! Нужно только избавиться от этой рыжей меховушки, а то она мне и шагу ступить не даст.
Виви обнюхивала меня со всех сторон, прохаживаясь туда-сюда и активно строя глазки.
Извини, милашка, ты, конечно, просто восхитительна, но работа прежде всего!
Я игриво цапнул её за кончик хвоста, намекая, что было бы неплохо размяться и побегать друг за другом. Шаловливая прелюдия, так сказать. Лиска радостно встопорщила ушки и, кокетливо изогнув спинку, отпрыгнула чуть подальше. Я припал на передние лапы, как в настоящей охоте и кинулся за ней.
Мы побегали немного перед клеткой ворона, а затем Виви потрусила дальше, я задержался, будто давая ей фору, а сам метнулся назад и проскользнул через решетку.
Мне повезло – ворон сидел на одной из нижних веток, спрятав голову под крыло. Недолго думая, я подскочил вверх и вцепился зубами в призывно свисающий хвост.
Знаю, я собирался действовать тихо, но на беготню с лисой было потрачено слишком много времени и вскоре должно сработать одно из охранных заклинаний, периодически проверяющее всю территорию зверинца на наличие чужаков.
- Каррр! – выдал ворон, стремительно распахивая крылья и слетая с ветки.
А клюв-то у него какой огромный! Как даст по темечку и всё, не будет больше славного вора Доминика!
Я кинулся прочь из клетки, ощущая, как шерсть на загривке стала дыбом то ли с перепугу, то ли от ветра, поднятого широкими крыльями.
Не разжимая пасти, я юркнул между прутьев и нос к носу столкнулся с рыжей мордочкой и недоумённо глядящими золотыми глазами.
- Карр! – громко закричал ворон, зависнув перед решеткой.
- Тяв? – вопросительно поинтересовалась Виви, и я почему-то почувствовал себя крайне неуютно.
Выплюнув перо, я попытался объясниться:
- Прости, красавица, но между нами ничего не может быть.
Лисичка прижала ушки и склонила голову на бок.
- Я – оборотень, понимаешь?
- Мфа?
- КАРРР!!! – совсем уж оглушительно каркнул ощипанный пернатый индивид, и где-то вдалеке хлопнула дверь дома смотрителя. Видимо, он услышал шум и решил пойти проверить, в чем дело?
Тха ксалли!
Виви посмотрела на лежащее передо мной перо, повернулась в направлении приближающихся шагов и печально понурилась.
- Ну не надо, - я почувствовал себя редкостной сволочью, обманувшей девушку в лучших чувствах. – Ты очень хорошая и еще встретишь подходящего лиса!
Она лишь грустно вздохнула.
Смотритель был совсем рядом, но я почему-то не мог бросить всё вот так.
- Эй, - я подошёл к Виви и ткнулся носом в мех под ухом. - Ты прекрасна! – сказал я, лизнув её в нос.
Лисичка явно зарделась, бросив на меня кокетливый взгляд, и вдруг, задорно тявкнув, вскочила с места. Я посмотрел непонимающе, а эта рыжая плутовка подбежала к заборчику, на котором была вырезана печать сторожевого пса, и упёрлась в неё лапами.
- Что ты делаешь?! – воскликнул я, когда печать засветилась, вызывая полупрозрачную собаку, которая должна была разорвать нарушителя на куски.
- Тяв! – Виви взмахнула хвостом перед самым носом пса и побежала по дорожке, уводя зверя за собой.
«Она же даёт мне шанс сбежать! – сообразил я. – О, Виви, ты прелесть!»
Я подхватил перо и припустил в сторону ворот. За моей спиной раздавалось свирепое гавканье, ругань и крики смотрителя, а так же разнообразные звуки проснувшихся животных, потревоженных сработавшими ловушками. Виви устроила в зверинце настоящий кавардак!
Вот что значит сила любви! Такой подвиг для меня еще ни одна женщина не совершала!
Я распушил хвост и побежал быстрее, сделав себе заметку, что когда-нибудь надо обязательно отблагодарить эту рыжую плутовку.


Поделиться: